华裔女神李飞飞:从清洁工到斯坦福教授,她是怎么做到的

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2017年12月13日,在谷歌中国开发者大会上,Google Cloud人工智能团队首席科学家李飞飞宣布,谷歌AI中国中心在北京成立。一时间,“AI女神李飞飞”的称号传遍世界,而她从清洁工到成为世界顶尖科学家的经历,也逐渐被人们所了解。

繁重的体力劳动下,她的灵魂却在全力追逐梦想

上世纪70年代,全国处在工业迅速发展的时期,知识分子尚属于社会的小部分群体。而1976年,李飞飞就出生在北京一个知识分子家庭。由于父母重视教育,李飞飞从小就养成了良好的学习习惯。

李飞飞出生后不久,随着父母工作的变动,一家人搬迁到了四川成都。被誉为天府之国的成都,有着浓厚的求知、探索氛围,这驱使青少年时期的李飞飞一头扎入了知识的无尽海洋。父母工作繁忙,课余时间,李飞飞就经常跑去新华书店看书。也是在那个时候,通过各类科普书籍,李飞飞了解到这个世界的科学技术在飞速发展,未来,将是科技驱动的时代。

1993年,一部题材新颖的电视剧火遍全国,这部由冯小刚执导的《北京人在纽约》,引发了无数普通人对美国的好奇与憧憬。这一年,16岁的李飞飞跟随父母举家移民到美国。初到异国他乡,李飞飞只知道自己将在这个叫新泽西州帕西帕尼的地方,开启全新的生活,此外便对周围的一切没有任何了解。

《北京人在纽约》展现了移民们在美国奋斗与生产的艰难坎坷,世界各地的逐梦者,在自由女神的注视下,涌入这个高速发展同时又竞争激烈的国家。而在现实中,李飞飞一家的美国生活也充满困难。由于一家三口都不会说英语,原本在国内有着工程师职位的父亲,费尽周折也只找到一份维修相机的工作。李飞飞的母亲情况也好不到哪里去,在一家商场当起了收银员。

家庭开销勉强维持,望着父母辛苦工作后疲惫的身影,李飞飞明白,家里拿不出一分钱去支持她的梦想。

李飞飞的梦想正是进入一所好大学,然而现实却异常严峻。除了要解决英语这道难关,还要考出超越当地大多数学生的优异成绩,李飞飞才能获得读大学的奖学金。若是没有奖学金的支持,高昂的学费将拒李飞飞于大学门外,这意味着她只能以高中毕业生的身份,去从事底层的体力工作。

一想到自己飘摇的前途,李飞飞便不由得燃起一股斗志。既然处境如此,那就做好两手准备,一边打工攒学费,一边努力学习争取奖学金。反正不管能不能得到奖学金,都一定要上大学,这是李飞飞唯一的信念。

于是,李飞飞四处奔波打工,华人街各大中国餐馆,都留下了李飞飞打工的痕迹。为了多挣钱,李飞飞从不挑活,打扫卫生、洗碗、端盘子,只要老板给活,她就愿意干。

在高中的最后一段时期,学习和打工占据了李飞飞的全部时间。繁重的体力劳动过后,本该让身体休息调整,但李飞飞还要抓紧时间学习。英语不熟练的她,学习上要比别的学生付出更多的时间和精力,最辛苦的时候,她一天只能睡4个小时。决心和毅力,是李飞飞逐梦路上,最可贵的品质。

学校老师们了解到李飞飞的情况后,也深受感动,在学习上给了李飞飞更多的关照。皇天不负有心人,李飞飞最终获得了常春藤名校——普林斯顿大学物理系的录取通知,以及全额奖学金。

帕西帕尼是一个以白人为主的小镇,当地学生考入名校的例子,在历史上寥寥无几。而李飞飞这个华裔女孩被普林斯顿大学以全额奖学金录取,霎时间轰动了整个小镇。当地的一家报社甚至专门刊登了李飞飞的励志事迹,李飞飞一下子成了当地家长们用来教导、鼓励孩子的榜样。

名校毕业的她放弃“钱”途,投身藏药研究领域

充实的大学生活让李飞飞深深感受到了,可以心无旁骛地学习是多少幸福。课余时间,李飞飞也认识了许多优秀的人才,在知识与思维的碰撞中,李飞飞愈发展现出学术研究者的气质。

彼时,李飞飞的父母却生活得并不轻松。在帕西帕尼这座小镇,本就没有多少工作机会,李飞飞的父母因为年龄因素,更是无法像年轻人一样谋得一份活计。

为了让父母能维持生活,李飞飞四处奔波,从朋友和老师处借钱,为父母在小镇上开了一家干洗店。从此,李飞飞必须两头兼顾,周一至周五,她是普林斯顿大学学习高深物理知识的高材生,一到周末,她又马不停蹄赶回家中,和父母一起埋头清洗衣物、经营干洗店的生意。

同时上学和工作虽然辛苦,但李飞飞却感到非常幸福。她笑着说:“大学让我学到了知识,普林斯顿给了我精神上的满足,而洗衣店则给了我和家人过日子的资本。精神和物质,缺一不可,我爱普林斯顿,也爱我家的小店。”

经过了四年的充实求学,李飞飞于1999年从普林斯顿大学毕业。名校光环在全世界都是进入大公司的敲门砖,而全球的金融中心华尔街,就有多家知名企业向李飞飞递来了橄榄枝。

华裔女神李飞飞:从清洁工到斯坦福教授,她是怎么做到的

优秀的李飞飞甚至收到了全球顶级金融公司高盛的offer。就在大家都以为李飞飞会投身“钱”途无量的金融行业时,她却做出了令所有人都意想不到的决定——去西藏研究藏药。一时间,各种非议传来,对此,李飞飞的父母表示,尊重女儿的选择,支持女儿的科研事业。

众所周知,藏药在科学界和中药一样饱受争议。究竟是什么原因,让名校高材生李飞飞选择这样一个冷门的领域去研究呢?李飞飞解释说:“科学界大多不看好冷门的研究领域,但是我觉得没人踏足的小众项目,可以为相关联的更大的科研领域提高帮助,而研究藏药就是一个能为整个医学研究提供些许帮助的项目。”

华裔女神李飞飞:从清洁工到斯坦福教授,她是怎么做到的

事实上,研究藏药的经历也确实让李飞飞在科研方法论,甚至哲学方面有了更多的理解,这也对她后来在人工智能领域的研究积累了宝贵的科研经验。

李飞飞在多年后接受美国国家有线电视台的采访时,解释了当初拒绝高盛工作邀请的原因。李飞飞表示,华尔街是个人人向“钱”看的地方,如果我接受了高盛的工作机会,我将很难再有动力去追求更深层次的知识,可能再也不会继续深造了。

李飞飞一直向往从事的,都是对人类生存、发展有推动作用的科研类工作,这样的工作就意味着要面对巨大的挑战,但同时也能发挥她更多的潜力。藏药研究项目结束之后,李飞飞进入加州理工学院攻读博士学位,主要研究人工智能和计算神经科学方向的课题。对于有志在科研领域大展拳脚的李飞飞来说,似乎事事都如愿以偿。

然而人生总是充满变数,读博期间,李飞飞的母亲接连患上了癌症和痛风。于是李飞飞一边忙于学习,一边照顾母亲,所幸母亲的病情渐渐得到了好转,李飞飞的学业也十分顺利。

她以一己之力让计算机学会精准识图

2005年,李飞飞取得了博士学位。作为重点培养的科研苗子,李飞飞被斯坦福大学招入了斯坦福人工智能实验室。当时的人工智能领域,有着多个热门的研究方向,然而李飞飞却选择了一个并不被看好的方向——计算机视觉识别。

计算机视觉识别领域之所以冷门,是因为图像识别研究虽然已经诞生多年,但一直处于近乎停滞不前的状态。李飞飞在科研圈子里认识的朋友们,都来劝她换个热门方向,不然做不出成果,可能辛苦一辈子都评不上教授。然而李飞飞仍然坚持要研究计算机视觉识别这个课题,果然,在辛苦地对计算机算法进行大量优化调整之后,研究仍没有多少突破。

通过一系列的反思,李飞飞意识到,计算机上看的图片都不够多,怎么可能学会识图?关键就是要让计算机多看图。

找到方向之后,李飞飞立即和团队着手让计算机看更多图片,她们从网上下载了将近10亿张图片,并对每一张图片进行了细致的分类,然后打上标签,最终建立了一个专门提供给计算机学习用的“图片库”。

华裔女神李飞飞:从清洁工到斯坦福教授,她是怎么做到的

在整个计算机科学界,李飞飞所建立的这个“图片库”,后来被命名为ImageNet,这个项目影响了全世界计算机视觉识别领域的研究方向。

回首研究初期,李飞飞遇到的第一个难题,就是如何高效地给图像归类,如果用人工归类的方法,即便整个团队没日没夜地工作,也需要上百年的时间。找不到难题的突破口,李飞飞一筹莫展,也有过放弃的念头,甚至想过重新把家里的干洗店开张,不再从事科研工作。

然而一想起高中时那段边做清洁工边读书的艰难时光,李飞飞就重整旗鼓,再次投入科研工作。不久,李飞飞就想到了一个绝妙的办法来解决图像归类的难题,她找来科技公司亚马逊合作,利用亚马逊的众包平台,将10亿张备选图片,分发给5万名网络兼职人员,将图片一张张地做筛选、排序,并打上标签。自此,“图片库”的分类难题彻底解决。

到2009年时,李飞飞所建立的ImageNet数据库已包含1500万张已批注好的图片。而让全球科学界为之震撼的是,李飞飞竟然将ImageNet这个庞大的图片数据库免费开放使用。从此,全球计算机科学界,有了一个通用的计算机视觉识别训练库。

2009年以来,李飞飞凭借卓越的科研能力,接连担任斯坦福人工智能实验室和斯坦福视觉实验室的负责人。因为对全球计算机科学界做出了巨大的贡献,斯坦福大学于2012将李飞飞评为终身副教授。

加入谷歌,建立谷歌AI中国中心

2016年11月,谷歌宣布,聘请李飞飞担任Google Cloud AI首席科学家。凭借李飞飞在AI科研领域的巨大影响力,Google Cloud也随之吸引了全球科技界的目光。在科学界硕果累累、功勋卓著的李飞飞,一直以来都没有忘记自己的华人身份,在谷歌任职期间,正是由于她的积极推动,谷歌AI中国中心才得以在北京成立。

2017年在上海举行的谷歌开发者大会上,李飞飞身着一袭“中国红”盘扣式上衣,以华人科学家的身份,宣布了谷歌AI中国中心的成立。在李飞飞看来,中国将是未来世界科技发展的中心,尤其AI技术,将在中国得到有利于社会生产的实际应用。

如今,中国学术界也与李飞飞带领的谷歌AI中国中心,建立了持续发展的合作关系,在AI与机器学习方面,为广大的中国科研人员和学生,提供了高效、高质的教育和培训支持。

一项项殊荣加身,人们带着崇敬的目光,将李飞飞视作“AI女神”。从清洁工到世界顶尖科学家,其中的艰苦奋斗历程,绝非常人所能承受。对此,李飞飞只是说:“我并没有做出多大的贡献,只不过是在实现自己科研梦想的过程中,获得了一些小小的成果,而这些成果是属于整个科学界的,我只是一名普普通通的科研工作者。”

现在,李飞飞已是美国国家工程院院士、美国艺术与科学院院士,而属于她的科研征程,还在继续……

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